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El medio oeste de EE UU se prepara para un frío extremo de hasta 40 grados bajo cero

La llegada de una explosión de aire ártico obliga a cerrar cientos de escuelas y a cancelar más de 1.600 vuelos. En algunas zonas, el viento puede causar congelación en minutos a las personas que permanezcan expuestas

Vortice polar

Peatones en la calle Wacker Drive en Chicago, este lunes.  AP
Casi una docena de Estados del medio oeste de EE UU se encuentran este martes en alerta por la llegada de una masa de aire ártico conocida como vórtice polar, que se espera que baje las temperaturas muy por debajo de cero hasta llegar a los - 40 grados Celsius. Según explica el Servicio Meteorológico Nacional (NWS), el vórtice polar es una "gran área de baja presión y aire frío que rodea los polos de la Tierra". En algunas ocasiones en invierno, el chorro de aire polar se ralentiza y se ondula y como consecuencia el vórtice se expande y el aire frío polar alcanza latitudes más bajas. La amenaza del frío extremo ha provocado el cierre de cientos de colegios y ha obligado a cancelar más de 1.600 vuelos. Entre este miércoles y el próximo lunes más de 83 millones de estadounidenses - cerca del 25% de la población- padecerán temperaturas bajo cero.
"Se esperan temperaturas peligrosamente frías y, potencialmente, de récord", advierte el NWS, que precisa que los termómetros pueden desplomarse a 30 y 40 grados Celsius bajo cero y marcar nuevos récords desde las Llanuras del Norte a los Grandes Lagos. El miércoles y el viernes, a causa del viento, la sensación térmica puede ser incluso de - 60 grados. En el norte del Estado de Illinois las temperaturas podrían caer a -48 grados, lo que el Servicio Meteorológico Nacional calificó como "potencialmente mortal". Está previsto que Chicago, la ciudad del viento, alcance un nuevo récord de temperaturas bajo cero con - 27 grados el jueves por la mañana. El vórtice polar está asociado a olas de frío extremo, como las que hubo en enero de 2014, 1989 y 1985.
El Servicio Meteorológico Nacional recomienda no viajar estos días, mientras que la Oficina de Emergencias de Chicago exhorta a los residentes a almacenar comida y a preparar sus coches. El viento polar que sopla desde el Lago Michigan puede causar congelación en menos de media hora a las personas que permanezcan expuestas. "Estamos hablando de problemas de congelación e hipotermia muy rápidamente, como en cuestión de minutos, tal vez segundos", dijo el meteorólogo Brian Hurley, del Centro de Predicción Meteorológica.
El frío extremo se producirá justo después de una fuerte tormenta que este lunes provocó el cierre de escuelas y negocios. Los distritos escolares de Minnesota, Wisconsin y Michigan cancelaron las clases mientras las oficinas gubernamentales, las universidades y los negocios cerraron. Las temperaturas bajo cero comenzarán este martes, pero se espera que el miércoles sea el peor día.

El calentamiento global

Con casi una decena de Estados en alerta, el presidente Donald Trump aprovechó este lunes por la noche para ironizar sobre los bruscos cambios de temperaturas. "En el hermoso medio oeste, las temperaturas de la brisa del viento están alcanzando los -60 grados Fahrenheit (-51 grados Celsius), el mayor frío registrado. En los próximos días, se espera que se enfríe aún más. La gente no puede estar fuera, ni siquiera por unos minutos. ¿Qué diablos está pasando con el calentamiento global? ¡Por favor, vuelve rápido, te necesitamos!". No es la primera vez que el inquilino de la Casa Blanca, un negacionista del cambio climático, aprovecha las olas de frío que afectan a su país para lanzar una broma sobre el tema.
Chicago suspendió las clases de la mañana debido a los avisos de frío anticipados y cerró el zoológico de Brookfield por cuarta vez en sus 85 años de historia. Más de mil vuelos fueron cancelados en dos aeropuertos de Chicago, la tercera ciudad más grande de Estados Unidos. La Oficina de Emergencias 911 de la ciudad ha recordado que las señales de congelación son hormigueo, palpitaciones y adormecimiento en los dedos de manos y pies, orejas y nariz. El alcalde de Chicago, Rahm Emanuel, informó de que las agencias municipales se están asegurando de que los vagabundos estén en refugios. También animó a los residentes a vigilar a sus vecinos y tomar precauciones de seguridad.
En Wisconsin, donde se midieron acumulaciones de hasta casi 30 centímetros de nieve, el gobernador, Tony Evers, declaró el estado de emergencia, liberando a la Guardia Nacional del Estado para trabajos de emergencia de ser necesaria su intervención. Lo mismo hizo su Estado vecino, Michigan.
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